Boom dell’importazione di rame. Le importazioni di rame grezzo sono state di ben 618.000 tonnellate in ottobre, portando il totale dell’anno a 5,6 milioni di tonnellate, già un record annuale con due mesi di anticipo.

Questa impennata sembra una ripresa della crisi finanziaria di dieci anni fa.

Allora, come oggi, la Cina ha risucchiato il surplus di rame del resto del mondo su una combinazione di prezzi bassi, ripresa economica indotta da stimoli e un’ondata di costituzione di scorte, sia commerciali che strategiche.

Ciò che è cambiato questa volta, tuttavia, è che la catena degli acquisti non si è estesa a tutto lo spettro dei metalli di base come nel 2009. Solo l’alluminio sta mostrando un simile boom delle importazioni, ma non c’è alcun segno che la Cina abbia appetito per gli altri metalli di base.

La Cina sta eliminando il resto del surplus di rame del mondo e, in misura minore, il surplus di alluminio, ma l’eccesso di zinco, piombo e nichel viene lasciato ad accumularsi.

La Cina ha acquistato quest’anno 1,17 milioni di tonnellate di rame raffinato in più rispetto all’anno scorso.

La forza della domanda da parte di un settore manifatturiero cinese in rapida ripresa è stata integrata da una carenza di materie prime.

Le importazioni di concentrato di rame sono aumentate solo del 2% nei primi nove mesi del 2020, non riuscendo a tenere il passo con l’espansione della capacità di fusione della Cina.

Le importazioni di rottame, nel frattempo, rimangono strutturalmente basse a causa delle soglie di purezza più elevate della Cina e del ritardo nell’implementazione di un nuovo sistema di quote di materiali riciclabili di alta qualità. I volumi sono diminuiti del 47% su base annua per il periodo gennaio-settembre, spostando la domanda dei produttori di rottami di fusione diretta nel segmento dei metalli raffinati del mercato.

Anche le importazioni di alluminio dalla Cina stanno crescendo. Il Paese è il più grande produttore mondiale e i flussi commerciali sono stati storicamente fortemente orientati verso l’esportazione sotto forma di prodotti semilavorati.

La Cina è passata ad essere un importatore netto del metallo in tutte le forme nel corso dei mesi di luglio e agosto per la prima volta dal 2009, anche se l’inondazione delle importazioni ha mostrato segni di diminuzione a settembre.

Le importazioni cumulative di alluminio primario, pari a 766.000 tonnellate nel periodo gennaio-settembre, non hanno raggiunto i picchi del 2009, quando hanno raggiunto 1,5 milioni di tonnellate. Ma le importazioni di alluminio legato sono state più forti con 932.000 tonnellate, rispetto alle 243.000 tonnellate dell’anno solare 2009.

L’aumento della domanda di leghe è probabilmente dovuto anche al ridotto apporto di rottami della Cina, con volumi di alluminio in caduta per un altro 49% nel 2020.

Durante la precedente crisi la Cina ha accumulato grandi quantità di zinco e piombo raffinato. Le importazioni di zinco raffinato sono passate da 183.000 tonnellate nel 2008 a 670.000 tonnellate nel 2009, un record che è stato battuto solo nel 2017.

Le importazioni di piombo raffinato sono balzate da 31.000 tonnellate a 157.000 tonnellate nel 2009, ancora il più alto livello annuale di importazioni.

Questa volta, però, non ci sono segni di un simile appetito per le importazioni. Le importazioni di zinco sono scese del 25% rispetto all’anno scorso a 358.000 tonnellate e il piombo ammonta a sole 21.000 tonnellate, con un calo del 76% rispetto al 2019.

Le importazioni di concentrati di zinco sono aumentate del 32% nei primi nove mesi del 2020. Le importazioni di piombo, nel frattempo, sono scese del 20%, ma da una base elevata – le importazioni dell’anno scorso sono state le più alte dal 2015.

La prova, almeno finora, è che la produzione propria della Cina è stata in grado di soddisfare la domanda in ripresa.

Le importazioni di nichel raffinato dalla Cina hanno raggiunto finora solo 98.000 tonnellate nel 2020, con un calo del 40% su base annua e il livello più basso dal 2008.

Le importazioni sono raddoppiate tra quell’anno e il 2009, ma non c’è segno che qualcosa di simile possa accadere nel 2020.

Il fabbisogno di importazioni della Cina è cambiato drasticamente nell’ultimo decennio, riflettendo la costruzione di capacità di acciaio inossidabile. I mulini in acciaio inossidabile utilizzano il nichel-pig iron (NPI) o il ferro-nichel, non il metallo raffinato.

Il commercio della nazione è stato dominato dalle importazioni di minerale di nichel dalle Filippine e, prima del divieto di esportazione di quest’anno, dall’Indonesia. La rapida costruzione di capacità di NPI da parte di quest’ultima sta ora ribaltando il flusso di materie prime verso il settore dell’acciaio inossidabile cinese a favore del prodotto intermedio.